CHI LI CHIAMO’ DINOSAURI?


di Pamela Baiocchi

I dinosauri… possiamo definirli uno dei più affascinanti e incredibili gruppi di animali ad aver vissuto sul nostro pianeta milioni di anni, ma chi li chiamò per la prima volta “Dinosauri” e perché??

Sir Richard Owen

Facciamo un piccolo salto indietro nel tempo e torniamo nel 19° secolo.

In questo periodo il biologo e paleontologo britannico Richard Owen stava studiando attentamente alcuni resti fossili e la possibile connessione fra loro.

In quel tempo non erano ancora stati ritrovati scheletri completi di quegli animali, che successivamente Owen identificò con il termine “dinosauri”. Egli aveva a disposizione un numero davvero ridotto di fossili appartenenti a specie differenti, come parti di Megalosauro, denti e ossa di Iguanodonte, osteodermi e una porzione di teschio di Ileosauro.

Ognuno di questi tre dinosauri era stato precedentemente descritto nella letteratura scientifica e ciascuno dei tre era già stato identificato come forma estinta di rettile gigante.

Ma Owen non era affatto convinto che quei resti appartenessero a dei rettili giganti e fu il primo a realizzare che tutte e tre le specie citate mostravano una inusuale combinazione di tratti anatomici che suggeriva una profonda connessione fra loro. Quindi secondo Owen Megalosauro, Iguanodonte e Ileosauro dovevano essere stati molto più in relazione fra loro, che con qualsiasi altra forma di rettile vivente.

Il suo studio fitto e approfondito portò a delle incredibili scoperte, perché si riuscì finalmente a dimostrare che questi tre animali avevano davvero qualcosa in comune. Innanzitutto tutte e tre le specie erano dotate di zampe erette, come quelle che troviamo nei mammiferi e negli uccelli e i loro denti che crescevano in cavità, come i moderni coccodrilli.

The skull of Megalosaurus. Foto da Wikipedia.org

Queste non potevano essere semplici coincidenze, quei tre animali identificati fino a quel momento come “rettili giganti” appartenevano in realtà ad un singolo gruppo naturale, che nel 1842 Owen classificò con il temine “Dinosauria”.

Dal greco la parola Dino vuol dire “terribile” e “sauro” lucertola o rettile, quindi la parola dinosauro, significa letteralmente “terribile lucertola”.

Ci fu una grande riforma dopo che Owen coniò il termine Dinosauria. La nostra comprensione di cosa rende un animale un” dinosauro” è andata definendosi e la lista delle caratteristiche anatomiche condivise che unisce al gruppo Dinosauria è andata allungandosi e migliorando.
Avresti trovato un termine migliore per descrivere queste incredibili creature?

10 thoughts on “CHI LI CHIAMO’ DINOSAURI?”

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